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為什麼要發願
我們粗淺地明瞭念佛的好處與功德之後,開始願意認真念佛。然而念佛不發願求生西方極樂世界,猶如入了含藏無量珍寶的寶山卻空手而回,非常可惜。許許多多眾生,在某一世遭受到極大的考驗與苦難,遇到了佛法也精進修持,但是心裡發的願望,卻是希望能夠享世間福報,於是來生得到人間天上富貴。不過富貴難修,有幾人能像釋迦牟尼佛般,捨棄王子的大位而修行呢?因此富貴享盡,也造下無量無邊的罪業,下一世又自食惡果,如此循還不已,不能解脫。
這一生能夠遇到念佛法門,實在不是三生、兩生有幸,可真是無量劫來,稀有難逢的因緣!為什麼呢?世尊在《無量壽經》裡告訴我們,阿闍世王子等五百人,聽到了佛說極樂世界種種的莊嚴美好之後,心裡發了願,願將來成佛能跟阿彌陀佛一樣。於是釋迦牟尼佛告訴弟子們,這些人過去生中,曾供養四百億佛!這是多麼驚人的數字。然而供養四百億佛的功德,還不能讓阿闍世王子他們,發起求生西方極樂世界的願望,可見要能夠真正發願生極樂世界,必定福報要超過供養四百億佛才行。從這方面可以了解,為何世尊在《阿彌陀經》說:不可以少善根、福德、因緣得生彼國
雖然供養四百億佛,是非常驚人的福報,也很難在一生當中達到,不過我們知道,只要肯老實認真念佛,所得到的福報可以超過它!於是心中生起這樣的信心後,對發起求生西方極樂世界的願望,漸漸沒有懷疑。
除此之外,為何要求生極樂世界呢?下文就概述天親菩薩(註1)所著的《往生論》,以「物質環境」與「人事環境」來簡單介紹極樂世界種種殊勝的功德與成就
物質環境來說:
一、 究竟如虛空,廣大無邊際
我們這個世界其中一種痛苦,就是生活空間狹小,眾生為了好一點的生存空間,互相爭奪,即使在和平無戰爭的日子,為了能有一席之地,背負了許多債務,辛苦工作一輩子,痛苦不堪。世尊曾經說過,十方世界的諸佛,都勸眾生往世極樂世界,那麼極樂世界不就人滿為患?所幸阿彌陀佛已替我們著想這個問題。不管有多少的眾生生到極樂世界,那邊的生活空間總是十分開闊,廣大的生活空間自然讓人心胸海闊天空。
二、 淨光明滿足,如鏡日月輪。無垢光燄熾,明淨曜世間
極樂世界雖然廣大,卻沒有一處是黑暗的,四處充滿了清淨的光明,如同在鏡中顯現出日月般的光明,遠離塵垢。
三、 備諸珍寶性,具足妙莊嚴
除了居住空間廣大之外,極樂世界以黃金為地,四邊的走道、階梯是以金、銀、琉璃、玻璃合成,非常華麗。此外,這些珍寶本身就會散發出無量的光明,十分賞心悅目,不像我們這個世界的珍寶,沒有燈光照明就暗淡無光。
四、 寶性功德草,柔軟左右旋。觸者生勝樂,過迦旃鄰陀 
迦旃(ㄐㄧㄚ ㄓㄢ)鄰陀是印度一種柔軟的草名。極樂世界具足一種「寶性功德草」,會隨著眾生的愛好左右旋繞。觸碰到它會產生無上的快樂,勝過這世間最柔軟的迦旃鄰陀。
五、 寶華千萬種,彌覆池流泉。微風動華葉,交錯光亂轉 
極樂世界到處充滿了七寶池、八功德水,池水溫度適中,水流速度隨心所欲,浸泡在其中十分開神悅體。池中有七寶蓮花,只要十方世界的眾生,發願求生極樂世界,池中就會長出一朵蓮花,種類大小隨著眾生的心、願而變化,數量無法計算。又時常有微風,輕輕地吹拂花葉,花葉本身所散發出的光明,互相交錯輝映,井然有序。
六、 宮殿諸樓閣,觀十方無礙。雜樹異光色,寶欄遍圍繞 
極樂國土雖廣大,地勢卻十分平坦。宮殿樓閣是以金、銀、琉璃、玻璃、硨磲、赤珠、瑪瑙裝飾而成,十分華麗。在宮殿樓閣中,觀賞十方世界是沒有障礙的,景觀勝過這世間的高樓大廈。宮殿四周,充滿了七寶所成的寶樹與欄杆,彼此光色明曜,莊嚴眾生所居住的道場。
七、 無量寶交絡,羅網遍虛空。種種鈴發響,宣吐妙法音 
在虛空中,無數的珍寶與七寶羅網交叉遍布,勝過世間煙火百千億倍。各種不同的清淨鈴聲,以適當而悅耳的音量,向眾生宣說著無上妙法。
八、 雨華衣莊嚴。無量香普熏 
晝夜六時,天上不斷地飄下曼陀羅花與種種寶衣,寶質柔軟。踏在寶花寶衣上面,會陷下四寸,舉足之時,又回復原來的面貌。極樂世界的眾生,就帶著妙花,在非常短的時間,供養他方十萬億佛並聽佛說法,累積福德與智慧資糧。此外,四處充滿了異常芬芳的妙香,向十方無量世界散發而出。
以上是略說極樂國土八種物質環境莊嚴功德,接著下面來看人事環境莊嚴功德:
一、正覺阿彌陀,法王善住持。如來淨華眾,正覺華化生
提到人事環境,首先要介紹大家長,西方極樂世界的教主:阿彌陀佛,具備無上正等正覺,通達世間與出世間一切法,堪稱為法中之王。諸佛世界,佛住世的時間不一,隨著佛的願力與眾生的業力而決定,然而阿彌陀佛過去生行菩薩道時,發了四十八大願,因此住世的時間高達無量劫,遠超過娑婆世界教主釋迦牟尼佛。因此只要佛住世,極樂世界就會一直處在正法時期,想要見佛的眾生也都能滿願。我們這個世界的眾生,有胎生、卵生、溼生、化生,而往生到極樂世界的眾生,全數都在清淨的蓮花中化生,而此蓮花也是阿彌陀佛願力變現出來的。
二、無量大寶王,微妙淨華臺。相好光一尋,色像超群生
阿彌陀佛所坐的寶座是由無數的大珍寶與非常微妙清淨的蓮花所成。因為阿彌陀佛行菩薩道時,見到他方國土有菩薩,於身後敷上一些草,於菩提樹下席地而坐,悟道成佛。因此凡夫看到菩薩成佛所處的寶座無法產生恭敬心與信心,所以阿彌陀佛為了讓眾生對佛產生增上恭敬與信心,發願成佛時所坐的寶座無比微妙與莊嚴。阿彌陀佛的身相非常莊嚴,身上放出的光明有一尋,形色美好的程度超出一切眾生。
三、如來微妙聲,梵響聞十方。同地水火風,虛空無分別
阿彌陀佛的聲音非常悅耳,清淨的梵音能傳遞到十方世界無所障礙。僅管佛以同一種音聲說法,十方世界的眾生聽了,都以自己能接受的程度而領悟,完全直指人心,是何原因?因為佛完全明瞭萬事萬物「因緣而起、本性皆空」的道理,如同這個世間雖然有地水火風種種形相上的差異,然而追根究底其本質卻是如虛空般,完全沒有分別,所以能以一音說法,眾生隨類各得其解。
四、大乘善根界,等無譏嫌名。女人及根缺,二乘種不生
接著談到往生到西方極樂世界的眾生,因為阿彌陀佛四十八大願的力量,使眾生能發起大菩提心,都入大乘之門,自利而能利他,具足無量善根。極樂世界是平等法界,往生的眾生都是念佛並發願求生,種下的因相同,所以果報也一樣。因為是平等法界,沒有男女性別之分,也沒有眼盲、耳聾、瘖瘂、四肢不健全等諸根缺陷,彼此的相貌、身形都和阿彌陀佛一樣,完全沒有譏笑與嫌惡之類的名詞。
五、愛樂佛法味,禪三昧為食。永離身心惱,受樂常無間
極樂世界的眾生,是以「法味」得到身心滿足,一直處於禪定狀態,不像我們這個世界的眾生,需要飲食來滋養身體,因此不需要為了飲食問題奔波勞苦,自然能遠離種種身心苦惱,無不無刻不在禪定的喜悅中。
六、觀佛本願力,遇無空過者。能令速滿足,功德大寶海
阿彌陀佛四十八大願,每一個願都已兌現,因此能夠聽到阿彌陀佛名號的眾生,將來都能往生極樂世界,親近阿彌陀佛。如此一來,能夠快速地滿足眾生成佛的心願,成就如同大海般,無量無邊的功德。
七、安樂國清淨,常轉無垢輪。化佛菩薩日,如須彌住持
阿彌陀佛過去行菩薩道時,見到他方世界的小菩薩行菩薩道時,不能遍及十方一切佛土,所利狹小,不能廣作佛事,因此發願加持往生的一切大眾,讓眾生能處在清淨的極樂世界中,卻能夠分身到十方無量無邊的世界轉無垢法輪。十方世界的眾生,應以何種身得度者,即能現身教化,所幻化出的佛身與菩薩身,如同太陽照映在各地的湖面所現出的影像,數量無法計算,但太陽本身卻如如不動,像須彌高山一樣。
八、無垢莊嚴光,一念及一時。普照諸佛會,利益諸群生
極樂菩薩們的應化身,能散發出清淨無染的光明,能夠在一念之間,同時遍及十方世界,十方諸佛剎土的眾生有感,極樂菩薩就能應,所能利益的眾生不可限量。
九、雨天樂華衣,妙香等供養。讚諸佛功德,無有分別心
極樂菩薩們除了能夠利益廣大的眾生外,還能夠承蒙阿彌陀佛威神力,到十方無量佛土供養諸佛天樂、天花、天衣、妙香等。十方世界的諸佛,有的在淨土教化眾生,有的在穢土,極樂菩薩對於一切的如來稱揚、讚嘆,不因諸佛所處的剎土而有分別,一律平等。
十、何等世界無,佛法功德寶。我願皆往生,示佛法如佛
某些世界的眾生,因惡業較重,無法感得佛、法、僧三寶住世。極樂菩薩們乘著阿彌陀佛的大願力,能夠生到這些地方,教化眾生令其斷惡修善,轉惡業為善業,等到時機成熟,再以佛法薰陶,令其破迷開悟,永脫輪迴之苦。
我們了解極樂世界物質環境與人事環境的殊勝功德後,知道往生到極樂世界的眾生,自己所受用的一切完全隨心所欲,沒有求不得苦,故名為極樂。除了自己受用圓滿之外,利益眾生的能力因為阿彌陀佛本願威神加持,也能圓滿,因此名為極樂。
所以,我們應當隨著天親菩薩的腳步,一同發願求生淨土:
《世尊我一心,歸命盡十方,無礙光如來(註2),願生安樂國》
註1:
天親菩薩(或翻譯成世親菩薩)被尊稱為「千部論師」,以下簡略介紹菩薩的生平。釋迦牟尼佛滅度後約900年,出生在北印度一個高貴婆羅門家庭。
有兩個兄弟,哥哥是承傳彌勒菩薩法脈,唯識派的祖師–無著菩薩,弟弟是師子覺菩薩,兄弟三人都在佛門裡具有相當高的地位。菩薩從小聰明過人,二十歲即入佛門,立志學小乘佛教。他在很短的時間內就把小乘佛法學完,後來造了五百部論,解釋小乘經典。
但是菩薩當時還不明白大乘佛法的奧義,認為《淨土三部經》《法華經》《華嚴經》等任何大乘經典都不是釋迦牟尼佛所說的,而是佛滅後四、五百年,由賢人創作的藝術作品,因此不斷地譴責大乘佛教。他的哥哥–無著菩薩,看到自己的弟弟不斷造下謗法的罪業,想盡辦法苦口婆心勸導,最後總算讓弟弟明白大乘佛法的奧妙之處。天親菩薩明白之後,極度後悔過去毀謗大乘佛法,於是拿了刀子要把自己的舌頭割斷,無著菩薩巧妙地開導他:「當初你用這個舌頭毀謗大乘佛法,現在應該要用這個舌頭來讚嘆並宏揚大乘佛法,如此才能得救!」於是天親菩薩後來學習大乘佛法之後,又造了五百部論解釋大乘經典,《往生論》就是天親菩薩讀完《無量壽經》後所造的論。因為菩薩造了五百部小乘論與五百部大乘論,所以被後人尊稱為「千部論師」。
註2:
阿彌陀佛又稱為無量壽佛、無量光佛、無礙光如來。
無論什麼時候,都不要氣餒,你看,天都亮了,你還在等什麼?